地震与蛋白质检测

十一月 11, 2008

马来西亚几乎没经历大波幅地震,或许是上苍的眷顾,她并不处在地震带。但不见得所有非地震带地区都能免去激烈摇晃之苦,像是密苏里州的新马德里。1811年12月11日当地居民就经历了颇为激烈的地震。这类非典型地震给科学家带来了难题,特别是对过往(以及史前)地震爆发时间的追朔,还有未来地震发生的预测。不过透过邻近洞穴里石笋的年龄,科学家似乎找到了办法。

福尔摩斯曾说过,推理专家仅透过一粒潜在海底的沙子就能一窥海洋的全貌,虽然这说法挺夸张,但也有些道理。溶有二氧化碳的雨水,流过洞穴顶处的裂缝溶解了少量的石灰岩,滴至洞底,经年累月不断重复地发生,逐渐形成了石笋。科学家发现,每当有新一次地震发生,洞穴顶处会有新裂缝,许多年之后新石笋也就伴随而生。通过检验洞里石笋的年龄——审核石笋里特定元素同位素的数量——科学家能推算过去数千年特定地区有多少地震发生,大略在何时。这推理虽不及福尔摩斯所言般神奇,但也不算差。

就密苏里州的新马德里来说,相关人员在当地邻近洞穴首先发现起始于1917年与1811年的石笋形成——这与历史纪录中地震发生的时间相吻合。接着,科研人员得出在过往的一万八千年该地共发生了七次地震,平均间隔是两千五百年。这消息想必让新马德里现下居民甚感放心:下轮地震还有些时日才会来。

把石笋年龄与地震发生时间相联结,这无疑是个相当美妙的科学方法。向来,科学家大多通过严谨的理论推理,旁敲侧击,大胆假设与小心求证,来另辟蹊径去了解这世界。天体物理学家不曾接近过太阳,但却知晓太阳的组成。甚至那遥不可及的星系,里头的恒星,仅凭它们送至地球的星光,透过光谱的分析,科学家就能大略知晓它们情况还有它们的组成。还有不必通过具体去计算溶液里蛋白质的数量,就能大略知道里头蛋白质的成分含量。

溶液里蛋白质的检测向来都不是易事,含量的确定更困难。主要问题落在蛋白质的种类太繁多,即便是计算溶液里蛋白质的基本组成单位——氨基酸的数量也相当不容易。人体所能消化吸收及利用的氨基酸就有22种,若要确定溶液里氨基酸的总含量,也就得对溶液里各个氨基酸种类的数量去进行计算,这太不经济也太费时。

好在氨基酸都含氮,而且这元素鲜少出现在非蛋白类的有机化合物当中。所以只要检测溶液里的氮,就能大略知晓里头蛋白质的含量,不必去鉴定氨基酸或是蛋白质的数量,简单又方便。如今食品工业皆用此套原则来检定他们的原料和产品。

这真是个美妙的方法——至少在人们滥用三聚氰胺去凑数前,它提供了人类巨大的方便。无论是运用石笋的年龄来追朔地震发生,还是通过氮来鉴定蛋白质含量,人们企图藉着其他途径,特别是科学的方法,来达致生产与认识的目的。但科学都立足于理论,理论的推导必然存有些许的假设来方便思索,而假设的存在则反过来划出理论有效的范围,过了那范围那理论便不适用,结论会错误。就那蛋白质的检测法来说,那方法至少隐含着这么个假设:人类不会用非有机化合物三聚氰胺充替氨基酸,来逃过蛋白质含量的检测。

越过这假设,那方法和理论便失效,所以我们有了乳制品的信心危机。

刊登于2008年11月11日东马《联合日报》

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郑永年
2008/11/11

  横扫整个西方世界并且把很多发展中国家拖入其中的金融危机,已经带给人们很多的思考。其中最大的呼声莫过于重建世界经济秩序了。但无论是欧洲还是美国或者像中国和印度那样的新兴经济体,对未来新经济和金融秩序是怎么样的及其如何重建并没有基本的共识。

  欧洲在这方面表现得相当积极。尽管欧洲和美国一直在主导世界经济体制,但两者的利益不尽相同。实际上,欧元诞生本身早就说明欧洲要通过欧元的机制与美国分享更多的权力和利益。这次因为美国而引起的金融危机给欧洲来说是个好机会。

  美国显然和欧洲不同。美国的最大利益就是千方百计求得全世界(尤其是新兴经济体)的帮助,拯救现存体制,继续维持其霸权地位。

  所以,虽然西方一些人宣称只要跨大西洋联盟(欧美)合作,就可化解金融危机和重建世界秩序,但美欧之间对新秩序的理解不同,很难达成一致的意见。同时,无论是欧洲和美国,已经无力单独来化解危机或者重建秩序。他们必须面对现实,重估新兴经济体的能量。这样,中国的角色就体现出来了。

  很容易理解,最近一段时间里,西方一直在高调谈论中国的角色和中国责任,使得一些人飘飘然,受宠若惊,开始不知道如何定位自己的国际角色了。

新秩序并非确立另个霸权

  没有人否定中国必须参与新经济金融体制的建设。因为中国经济在国际经济体系上所扮演的重要角色,中国如果不去参与拯救危机或者体制重建,那么就与国家利益相悖。同时没有中国参与,就不会出现真正的国际合作。

  客观上,国际经济和金融体制的健全运作需要稳定器。大国无疑可以起到稳定器的角色。

  中国必须参与。但如何参与呢?这和中国对新国际经济金融秩序会是怎样的有很大的关联。

  首先要意识到新的经济和金融秩序的确立不是以一个经济霸权取代另外一个。不管美国的危机有如何严重,没有任何一个经济体包括欧洲在内都没有能力取代美国的未来角色。

  但美国的重要性并不意味着包括中国在内的亚洲要站在美国这一边,恢复美国的经济霸权地位。实际上,这次经济金融危机的发生的主要原因就是美国霸权这一事实。美国霸权成为事实既有美国本身的原因(即追求霸权地位及其维持这种霸权地位),也有其他一些国家努力依附于美国经济从而强化和巩固美国霸权的原因。

  18和19世纪,英国经济称霸全球。到了上一世纪,美国取代英国霸权。在西方,上世纪30年代的经济大危机被视为是缺少一个负责的全球性经济霸权所致。

  二战后所确立的以美元为核心的国际经济金融秩序就是从制度上保证了美国这样一个经济霸权的地位。但是,没有任何制度能够保证美国也同样能够履行作为一个霸权的责任。美国的霸权地位在帮助美国获得了巨大的经济利益的同时把各种危机转嫁给其他国家。其他国家尤其是亚洲国家生产和积累,美国则大量消费,这种现象已经持续数十年。

  人们经常说,美国人是消费未来。这话只对了一半。美国人大量消费的是其他国家的财富。而这些财富正是美国通过美元等经济和金融机制从其他国家转移而来。

欧洲在争取更大的国际支持

  这个国际经济金融体制因此弊端丛生。最主要的就是美国的滥用权力。无论在内政还是外交,绝对的权力造成绝对的腐败。这个体制赋予美国绝对的权力,但没有任何制衡这种权力的机制。

  它造成了这样一种局面:任何国家都必须依附于这种体制;如果不进入这个体制,那么国家就得不到发展;但一旦进入这个体制,那么就必然成为这个体制的附庸。

  同样,一旦这个体制生病了,其他国家也要跟着生病;这个体制死亡了,就要跟着死亡。因为美国是这个体制的“老大”,世界经济体系实际上就是美国体系。

  这也就是为什么这次美国发生了危机,亚洲国家都要想方设法地去拯救美国。日本是美国体系的一部分,中国的金融尽管不那么自由化,但也已经有一大半融入到了美国的体系。原因再也简单不过了,美国倒下了,这些国家也会跟着到下。这些国家不得不屈服于美国转嫁危机的能力。

  这也就很容易理解为什么欧洲国家很难得到亚洲国家的真正合作动力的原因。这次欧亚峰会,尽管双方都表达了最高层次的意愿来合作化解危机,但就是没有具体的措施和办法。

  无论是中国还是日本,眼睛都盯着美国,他们的关注重点仍然是美国。拯救美国就是拯救自己。但欧洲就不一样了。欧洲并没有有效的机制从亚洲转移财富,因此对亚洲很难构成真正的压力。

  欧洲早就意识到绝对的权力绝对的腐败的道理。因此,就有欧元的产生。当然,迄今为止,欧元还没有足够的能力来抗衡美元。美国的经济金融霸权确立已久,拥有很多的依附者。欧洲要得到同样的国际支持还有很长的路要走。

中国要靠自力扮演重要角色

  中国应当作什么样的选择?多年来,中国一直在追求一个比较民主的国际经济和政治秩序,但这个秩序是怎样的,中国始终没有一个明确的概念。但现在应当明确一些了,那就是经济和金融的多极化。

  只有美国一极的经济金融秩序对谁都没有利益,对依附于美国的经济体没有利益,对美国本身也没有利益。经济和金融多极世界就是说,这个世界需要美国、欧洲、亚洲和其他更多的经济金融权力极。

  这是一个比较分散或者分权的体系。各个极之间并非互相封闭,而是互有关联,但不能有一个绝对的霸权主导一切。它们间相互制约,防止权力的被滥用。

  如果亚洲国家尤其是中国和日本之间能够合作,亚洲早就成为经济金融权力的一极了。亚洲经济金融共同体的概念早就提出,但就是发展不出任何有形的制度。

  这里除了一般人们认为的中、日、韩三国之间的历史问题,更为重要的恐怕就是这些国家都在依附美国方面构成竞争。既然这些国家都已经高度依附于美国,怎么还能够有形成独立一极的意愿和能力呢?

  那么如何追求一个分权的和民主的国际经济金融体系?中国和日本合作非常重要,但可欲不可求。不管中日两国今后会有多么密切的经济交往,日本很难和中国同处一个体系之内。

  中日一体从前没有发生过,现在没有发生,以后也不会发生。在这种情况下,中国必须重新靠自己的力量和自己在国际经济金融体系内的角色。

  毋庸置疑,中国在国际经济和金融的角色越来越重要,并且今后的地位会继续提高。但必须意识到,不管中国的力量在将来变得多么强大,类似美国的一霸超强的时代已经过去。中国唯一有可能的定位是和亚洲其他国家一起追求成为国际经济金融体系的一极。要追求这个目标,中国不可避免要面对几个重大的问题。

理性处理同欧洲的关系

  首先是和美国的关系问题。中美两国已经到达相当高的依赖程度。中国对国际经济金融的整合就其本质来说就是和美国的整合。但如上所说,这种整合在支持着美国经济霸权的同时实际上也使得美国权力更容易腐败。

  尽管从短期看,中国还是可以从依附于美国经济中得到好处,但为了最终促成亚洲权力极的形成,中国要有意识地减少对美国的制度依赖。实际上,在经济上减少对美国的依赖也有利于中国在其他方方面面减少来自美国的压力。

  其次是理性处理和欧洲的关系。中美两国之间因为有地缘政治的关系,中国有很大的动力经营和美国的关系,但中国和欧洲的关系则不一样了。

  中欧之间没有地缘政治关系,双方很容易互相忽视。但中欧关系显然对建设多极经济金融体系非常重要。在减少对美国的依赖关系的同时,中国应当向欧洲作些倾斜。

  但这种倾斜并不是非此即彼的选择,就是说放弃美国而转向欧洲。如果这样,就会犯和依赖美国同样的错误。向欧洲倾斜就是说中国要支持欧洲成为经济金融的权力一极的同时寻找自己的国际空间。

  更为重要的就是亚洲优先问题。中国要把重点放在亚洲,这不仅是因为中国是亚洲国家,而且更是因为中国和亚洲国家的经济已经得到相当高的整合程度。这种整合程度随着中国的继续发展,必然会进一步加深。但在中国和亚洲经济金融整合的制度化方面,中国不可强求,一种自然状态的整合更合乎亚洲特征。

  这些方面的努力都会在不同程度上促成国际经济金融的多极化。一个经济金融的多极世界对中国本身有利,对亚洲有利,对世界也有利。中国的大国责任既不是向美国负责,也不是向欧洲负责。真正有意义的责任就是建立中国一直在强调的一个公正的世界经济和金融秩序。

注:作者是国立大学东亚研究所所长

By LESLIE BERLIN
Published: October 25, 2008

IN December, Johnny Chung Lee, then a Ph.D. candidate, posted a five-minute video on YouTube that became an Internet sensation.

The video showed how, in a few easy steps, the Nintendo Wii remote controller — or “Wiimote” — could transform a normal video screen into a virtual reality display, with graphics that seemed to pop through the screen and into the living room. So far, the video has been seen more than six million times.

That video, together with others that Mr. Lee, now 28, posted on YouTube, have drawn people to the innovator as well as his innovations. Video game companies have contacted him and, in September, M.I.T.’s Technology Review named him as one of its top innovators under 35.

When he completed his degree this year at the Human-Computer Interaction Institute of Carnegie Mellon, he received “lots of offers from all the big places,” according to Paul Dietz, who convinced Mr. Lee to join him in the applied sciences group of Microsoft’s entertainment and devices division. “When we told Bill Gates we were trying to recruit Johnny, he already knew about his work and was anxious to bring him to Microsoft,” adds Mr. Dietz, a research and development program manager.

Contrast this with what might have followed from other options Mr. Lee considered for communicating his ideas. He might have published a paper that only a few dozen specialists would have read. A talk at a conference would have brought a slightly larger audience. In either case, it would have taken months for his ideas to reach others.

Small wonder, then, that he maintains that posting to YouTube has been an essential part of his success as an inventor. “Sharing an idea the right way is just as important as doing the work itself,” he says. “If you create something but nobody knows, it’s as if it never happened.”

Before posting his own ideas, Mr. Lee watched other people’s videos about the Wiimote. An online community of electronics hobbyists share ideas in video form not only on YouTube, but also at sites like instructables.com and makezine.com.

Thirty years ago, pioneers of the personal computer industry swapped ideas and tried to outdo one another at meetings of the Homebrew Computer Club in an auditorium at Stanford. Today, these “meetings” happen virtually and globally, with people modifying, improving and otherwise riffing on one another’s ideas — then posting the results in video form. This wide-scale collaboration, Mr. Lee says, lets the hobbyists “take advantage of economies of scale of innovation.”

In late 2002, Mr. Lee started a small company to build and sell an invention that helps filmmakers minimize camera-shaking. He sells this “Poor Man’s Steadycam” for $39.95 online — commercial versions start at five times that price — though he encourages people to download free instructions from his Web site and to build the device themselves for $14 in parts.

Mr. Lee says that the company is profitable, with revenue of about $250,000 in its first five years, but he adds that he is not much of a businessman. He has been out of inventory for over a year.

The steadycam company is his only foray into business. His decision to share, rather than sell, most of his ideas is linked to his definition of success, which he measures in terms of impact, not dollars. This, he says, is a reason he chose to join Microsoft: the company’s enormous customer base represents “real potential to help other people.”

He chooses his personal projects based on what he calls their “work-to-wow” ratio. “I want to get the biggest wow for the smallest amount of work,” he explains, adding that for him, wow is synonymous with impact.

The ratio of the Wiimote projects was fantastic: each idea that has reached millions of people took only three to four days to conceive, build, film and post.

Mr. Lee encourages innovators to ask themselves, “Would providing 80 percent of the capability at 1 percent of the cost be valuable to someone?” If the answer is yes, he says, pay attention. Trading relatively little performance for substantial cost savings can generate what Mr. Lee calls “surprising and often powerful results both scientifically and socially.”

As evidence, he might point to a do-it-yourself interactive whiteboard, another of his Wiimote innovations. Interactive whiteboards, which in commercial form generally sell for more than $1,000, make it possible to control a computer by tapping, writing or drawing on an image of the desktop that has been projected onto a screen. Mr. Lee’s version can be built with roughly $60 in parts and free open-source software downloadable from his Web site.

Some 700,000 people, many of them teachers, have downloaded the software, Mr. Lee says. Much more expensive whiteboards may offer more features and better image resolution, but Mr. Lee’s version is adequate for most classroom applications.

It is also easy to build. An after-school Lego robotics club for fifth graders at Clara Byrd Baker Elementary School in Williamsburg, Va., built a Wiimote whiteboard in four one-hour sessions. “Once it was done, the kids were so excited,” recalls Kofi Merritt, then the school’s computer resource specialist, who suggested and advised the project. “They recognized themselves as innovators and demonstrated the whiteboard in classroom after classroom.”

MR. LEE’S ideas have acquired a momentum independent of Mr. Lee himself. At educational conferences, teachers have presented how-to tutorials for their colleagues. And at Microsoft, his appreciation for online video has rubbed off on others. The company recently gave Mr. Dietz permission to go public with a new invention of his own: a drinking glass that, when placed on the Microsoft Surface table — a table with an interactive, multitouch display built into the top — alerts a waiter to offer a refill.

After writing a paper on his invention, Mr. Dietz wanted to test the concept in the market. His first step? He posted a video on YouTube.

Leslie Berlin is project historian for the Silicon Valley Archives at Stanford. E-mail: prototype@nytimes.com.

音乐工业的挑战

十一月 3, 2008

杰伦发片《魔杰座》,仅预购就有五万张,唱片市场久旱逢甘露。网络便利了mp3传输,人们相继减少音乐唱片的购买,如今大中华地区唱片能卖个七八万绝对是稀有难得。这萧条惨境不仅是中文乐坛有,全球唱片销售大多都如此。

时代迁移,眼下青年鲜少愿意为音乐花钱。传统唱片零三年全球能卖近220亿美元,零七年只卖160亿。数码音乐价格较便宜,尽管被看好,有朝一日取代传统唱片且给予更高的收入,去年这类形式的音乐也只卖了20亿。另一些途径,像是凭借广告收入来提供音乐的服务,或是让歌迷自由偿付唱片的价格,都没成。寻找新的可行的营销模式还是唱片业首号的挑战。

或许Nokia新的Comes With Music(简称CWM)手持机(handset)能打破这僵局。现下是网络与mp3当道,销售音乐难以行得通,不过音乐服务的销售——定期支付预定费,人们便可无限下载所爱的音乐——潜能却不小。只是尽管配套很诱人,不少人们还是不愿为音乐付费。Nokia如今将这预定费给“藏”起来,放在手持机的价格里,使得人们购买手持机同时也偿付了音乐服务的预定费。

简单来说,Nokia用户为手提购买CWM手持机时,便能一年内在网上无限下载所要的音乐。一年后若要继续享有这服务,用户需得购买另套手持机。Nokia藉此配套来保有其用户,而售手持机所得部分将分给唱片公司。若手持机的销售量庞大——一如Nokia所预测——则唱片公司便因此获得不薄的收入。

但有人欢喜有人愁。Nokia这营销理念不仅适用于手持机,它还能延伸至其他产品的销售,像是把那预订费“藏”在通讯服务或是宽频的月费,甚至随身听或汽车的销售价里头。可若这模式逐步取代传统唱片的营销,创作者与音乐表演者将不再是独立的发片,名气与油水——除顶尖艺人外——也大多会萎缩。

自American Idol后,歌唱选拔真人秀风靡全世界,明星梦自此看似不再那么的遥远——可其实很遥远。唱片销售过去数年都下挫,未来没有好转的迹象。Nokia CWM手持机的营销模式是否真能成事还未确定,若能成对歌手也没多好。当明星已不如过往那么的光鲜夺目,可那明星梦却没有退色的迹象。多亏真人秀。

刊登于二零零八年十一月三日东马的《联合日报》